Viva Valletta

Charmant. Gezellig. Veilig. Zelfs pittoresk. Laat ons eerlijk zijn, dat is weinig hoofdsteden gegeven. Maar Valletta is het allemaal. De historische vesting ligt fier uitgestrekt op het Sciberras-schiereiland, langs drie kanten omringd door water. Dat maakt dat de stad meerdere natuurlijke havens heeft. De Grand Habour is tot op vandaag een van de belangrijkste knooppunten in de Middellandse Zee. Hier, aan The Waterfront, meren continu impressionante cruiseschepen aan, die de aanblik op Valletta nog majestueuzer maken.

Grand Harbour

De natuurlijke inham waar vandaag de Grand Harbour van Valletta is gevestigd, doet al dienst als haven van voor de tijd van de Romeinen. Destijds vormde het een van de belangrijkste knooppunten van de Middellandse Zee. Vandaag zie je hier vooral indrukwekkende cruiseschepen aanmeren. Van aan het water kan je de lift nemen naar de Upper Barrakka Gardens, van waar je een schitterend uitzicht hebt over de haven. Of loo

p te voet een stukje om, zodat je Valletta kan betreden langs de grote City Gate. Die werd recent volledig vernieuwd, naar een ontwerp van de bekende Italiaanse architect Renzo Piano. Hij heeft ook het Royal Opera House een nieuw jasje gegeven. Sinds he

t gebouw werd vernietigd in de Tweede Wereldoorlog, hebben de werken namelijk erg lang stilgelegen. Nu heeft hij de ruïnes gedeeltelijk heropgebouwd tot een openluchttheater, waar verschillende culturele voorstellingen doorgaan.

Upper Barracca Gardens

Neem van op de kaai de lift naar de Upper Barracca Gardens. In de 17de eeuw deed het park dienst als privétuin van de Italiaanse Ridders. Vandaag vormt het ongetwijfeld het mooiste uitkijkpunt over de Grand Harbour. Wandel van hier het centrum van de stad in.

Dat wordt in zijn geheel beschermd als UNESCO-Werelderfgoed. Terecht, want met haar nette straten en barokke gebouwen is Valletta een waar openluchtmuseum. Waar je ook kijkt, zie je een stukje geschiedenis.

Ga zeker eens binnen in St. John’s Co-Cathedral. De 16de-eeuwse kathedraal ziet er langs de buitenkant misschien wat sober uit, vanbinnen is hij rijkelijk versierd met bladgoud, marmer en schitterende schilderijen van onder andere Caravaggio. Ook Casa Rocca Piccola is een bezoek waard. De woning is al 400 jaar in handen van de adellijke familie van Marquis de Piro. Zijn gezin woont nog steeds in het huis en gunt geïnteresseerden een intieme blik achter de schermen.

Slenteren door charmante straatjes

Om bij die bezienswaardigheden te komen moet je langs Republic Street. Dat is de hoofdstraat van Valletta. Ze loopt van het ene uiteinde van de stad naar het andere, over een afstand van zo’n 2 kilometer. Inderdaad, groter is de hoofdstad niet. Maar dat wil niet zeggen dat je hier niet goed zou kunnen shoppen of lekker zou kunnen eten!

De meeste winkels zijn gevestigd langs de hoofdboulevard, al is het ook leuk om eens de kleinere straatjes in te duiken. Je zal een paar stevige hellingen mogen trotseren, maar de gezellige restaurants en wijnbars die je hier vindt zijn dat zeker waard. Palazzo Preca is een heerlijk adresje in Straight Street. Hier proef je de lekkerste lokale gerechten, van de traditionele vissoep ‘aljotta’ tot de typische konijn ‘fenek moqli’.

Republic street

Als je Valletta langs de poort betreedt, sta je op Republic Street. De hoofdstad strekt zich uit tot het einde van de ommuurde stad, zo’n twee kilometer verderop. Je hoeft gewoon deze centrale as te volgen om de meeste bezienswaardigheden tegen te komen. Ongeveer halverwege prijkt bijvoorbe

eld de 16de-eeuwe Sint-Janscokathedraal. Van buitenaf ziet de kerk eruit als een fort, met een sobere façade en twee torens. Het contrast met binnen kon niet groter zijn. Het barokke interieur met de kleurrijke fresco’s, marmeren grafstenen van de Ridders van de Orde van Sint-Jan, de met bladgoud versierde kapellen, … Je zou kunnen zeggen dat de kathedraal meer weg heeft van een museum dan van een kerk. In het oratorium kan je verschillende werken van Caravaggio bewonderen, zoals de beroemde Onthoofding van Johannes de Doper. De schilder heeft het werk speciaal gemaakt als altaarstuk, toen hij in bescherming werd genomen door de Orde nadat hij Italië moest ontvluchten omdat hij een moord had gepleegd.

In de buurt

Wil je graag iets meer zien van Malta? Neem een overzetbootje van de Grand Harbour naar een van de ‘Drie Steden’, Vittoriosa, Cospicua of Senglea. Een andere optie is de bus naar Mdina, de historische oude stad in het binnenland. Of spreid je handdoek uit op een van de nabijge

legen stranden zoals dat van St. George’s Bay en geniet nog even van het zalige weer.